Historie

De Mercedes-Benz 300 SL

By  | 

De legendarische Mercedes-Benz Gullwing is één van de zeldzame auto’s die ontworpen waren voor wedstrijd gebruik voordat de fabrikant besloot dat het ook de perfecte sportauto zou zijn voor de meest veeleisende auto liefhebbers.

Altijd succes

Tijdens zijn presentatie tijdens het wedstrijdseizoen van 1952 was de Gullwing een sensatie bij elke wedstrijd waar in hij mee streed. De 300 SL pakte niet alleen de eerste twee plaatsten in de Le Mans van dat jaar, hij nam ook de eerste vier plekken in op de Nürburgring, de eerste- en tweede plaats tijdens de Carrera Panamerica, en de tweede en vierde plaats in de Mille Miglia.

 

Onder dwang van de importeur

Net als bij de Ferrari Daytona en de Porsche Speedster, was de geboorte van de Gullwing voor op de openbare weg het gevolg van de dwang die de Amerikaanse importeur, de voormalig Duitse immigrant Max Hoffman, op de Mercedes-Benz directie uit oefende. Hoffman garandeerde de Duitse auto gigant een afname van 500 stuks voor de Amerikaanse markt. Dat bracht Mercedes-Benz er toe om speciaal voor de 300 SL een productielijn op te zetten.

 

Dicht en open

Zo kwam het dat de 300 SL in februari 1954 in New York onthuld werd en daarna nog een parallelmodel kreeg in de vorm van de 300 SL Roadster, een cabriolet. Amerikaanse kopers onthaalden de voor een top van 255 km/u opgegeven Benz juichend en kochten 80% van de geproduceerde Gullwings en Roadsters.

 

De 300 SL was qua styling en techniek in veel opzichten baanbrekend

Ten eerste had hij een driedimensionaal buizenframe omdat het hoofd van de ’afdeling speurwerk en onderzoek’, Rudolf Uhlenhaut er op stond zo’n gelast framewerk te gebruiken in plaats van de traditionele aanpak met een platformchassis en een meedragend koetswerk. Die beslissing maakte het moeilijk om gewoon open klappende deuren te gebruiken. Op dat probleem op te lossen werden de geniale, naar boven scharnierende portieren bedacht.

 

Ook in aluminium uitvoering

Ondanks het feit dat de competitie 300 SL van aluminium was gemaakt, was de ‘gewone’ Gullwing van staal. Voor de extreem rijk gestoffeerde happy few werden er overigens wel 25 aluminium exemplaren geproduceerd.

 

Met brandstof inspuiting

Een ander revolutionair winstpunt van de 300 SL was de introductie van de mechanische brandstof inspuiting. Daarmee had Mercedes een wereldprimeur in de automobiele serieproductie. De brandstof inspuiting hielp er aan mee dat de 3.0 liter zescilinder 215 pk en een koppel van meer dan 275 Nm leverde. Een 1954’er Gullwing was daar 255 km/u snel mee.

 

De 300 SL was qua design een slanke, elegante automobiel

Met zijn in de flanken geplaatste ventilatieroosters en de ‘wenkbrauwen’ boven de wielkasten had de Auto een ‘post-Art Deco uitstraling’ die samen met zijn radicale deurconstructie de SL neerzetten als en stuk pure expressie van Germaanse hogeschool auto technologie.

 

Hoewel de 300 SL een directe afstammeling was van de SLR competitie uitvoering staakte Mercedes-Benz alle wedstrijdactiviteiten in 1955 na een verschrikkelijk ongeval tijdens de Le Mans.

 

Een tragisch ongeval

Terwijl de legendarische Miguel Fangio daar op kop reed in zijn SLR, zat Pierre Levegh aan het stuur van de tweede Mercedes. Tijdens de race moest Lance Macklin’s Austin-Healey vol in de ankers en opzij na gepasseerd te zijn door Mike Hawthorne in zijn Jaguar. Dat bracht Macklin op ramkoers met Levegh’s SLR die net vol op accelereerde. De Mercedes van de Fransman raakte de achterkant van Austin-Healey. Daarna knalde SLR tegen de muur waarbij zijn berijder onmiddellijk de dood vond terwijl allerlei wrakstukken het publiek in vlogen. Door dat vliegende puin vielen er meer dan tachtig doden in het publiek. Het was het zwaarste ongeval aller tijden in de auto racerij en de reden dat Mercedes-Benz zich bijna veertig jaar afzijdig hield van de autosport.

 

Maar de Gullwing zette Mercedes weer terug op de kaart als sportwagen fabrikant

En werd een schoolvoorbeeld van het toonaangevende Duitse automobiele vakmanschap voor de klandizie voor wie geen prijs te hoog was. Het SL concept zou later waardige opvolgers krijgen in de vorm van de 450 SL uit de jaren 70 en recentelijk nog met de retro 600 SL en de 320 km/u snelle SLR McLaren modellen, waarvan de grilles een eerbetoon zijn aan de geïnspireerde neuspartij van de oorspronkelijke 300 SL.

Dat blijft betaalbaar: Het schaalmodel van Solido

Dolf Peeters, huurwoordenaar, automotive journalist, lid van de Heeren van Arnhem

1 Comment

  1. Patrice

    10 september, 2018 at 09:59

    Was het niet Juan Manuel Fangio ipv Miguel? 😉

Leave a Reply

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

X
X