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Ari Vatanen, pilote de rallye légendaire dans deux entreprises

Le rallye Dakar 1987 n'était qu'à quelques kilomètres. Ari Vatanen était revenu sur le circuit de compétition après une absence de plus d'un an. Un accident du Rallye d'Argentine avait longtemps écarté le Finlandais, mais maintenant il était de retour. Le retour a été spectaculaire, car après quelques kilomètres, la Peugeot 205 Turbo 16 de Vatanen a perdu la tête. Vatanen a tout fait, a pris des risques lors de sa course de rattrapage et a remporté la victoire à Dakar 1987. Ce fut le point de départ de la deuxième série de succès dans le rallye finlandais. Parce qu'il avait déjà fait bonne impression sur le circuit WRC.

L'alliance entre Vatanen et Peugeot Talbot Sport a en fait commencé en 1984. Avec la Peugeot à quatre roues motrices avec un moteur central positionné transversalement, Vatanen a bien performé sur le circuit de rallye WRC, terminant deux fois à la quatrième place du classement final. Vatanen a toujours eu une réputation à défendre, car le Finlandais a remporté le championnat du monde en 1981 avec une Ford Escort RS 1800 de l'équipe privée Rothmans, la seule équipe privée à avoir atteint cette performance.

En route pour le titre

Ari Vatanen a fait ses débuts en 1970 lors du rallye finlandais des 1000 lacs avec une Opel Ascona préparée à la main. Et en 1974, il a conduit son premier rallye WRC avec Opel. La véritable percée est survenue en 1976 quand il a remporté le British Rally Championship. Il a remporté son premier rallye WRC en Grèce en 1980. Et un an plus tard, il a remporté le titre avec une Escort. Les outils de Vatanen sont venus de Ford de toute façon dans la perspective du titre mondial. Il a également piloté la Coupe FIA ​​des Pilotes avec elle, dans les années 1977 et 1978 il y a bien performé.

Mettez en surbrillance avec l'Ascona 400

Vatanen nous a dit en octobre - au Palácio d'Estoril - que sa meilleure victoire était le Rallye Safari est-africain de 1983. En 1982, à l'instigation du Rothmans Opel Rally Team, Vatanen avait fait le passage de Ford à Opel. Alors qu'Audi frappait de plus en plus à la porte avec les quattros à quatre roues motrices, le Finlandais a gagné avec l'Ascona 400 en Afrique. «Ce rallye a été long et très lourd, vous ne saviez pas à quoi vous attendre. L'arrivée de nouvelles techniques de rallye a également rendu la victoire avec l'Ascona presque irrésistible. Bien que la victoire à Monte-Carlo - avec Peugeot en 1985 - ait également été précieuse. Nous avons dû rattraper huit minutes en raison d'un mauvais timing et nous avons réussi. »

L'ère Peugeot et Dakar

Avant 1984, Jean Todt a amené Vatanen à Peugeot Talbot Sport, qui a été libéré avec la 205 T 16 dans le groupe B.Dans la première saison, Vatanen est devenu quatrième, et la saison 1985 s'est également terminée avec cette place. Néanmoins, la saison s'est terminée par un mineur pour Vatanen, car un accident majeur au Rallye d'Argentine a signifié que Vatanen a été mis à l'écart pendant une plus longue période. En 1987, Jean Todt a de nouveau exprimé sa confiance en Vatanen. Et que le Finlandais a remboursé sans ambiguïté. Peugeot Talbot avait quitté le circuit des rallyes WRC en raison de la disparition du Groupe B. Cependant, il s'est fait un nom dans d'autres branches du sport de rallye, également grâce à Ari Vatanen. En 1987, il a remporté la victoire à Dakar, en 1989 et 1990, il l'a fait aussi pour Peugeot, et avec la 405 T 16, avec laquelle Vatanen a d'ailleurs remporté le Pikes Peak Hillclimb de manière très impressionnante en 1988.

Disqualifié au vu du port

En 1991, Peugeot-Talbot Sport est devenu Citroën, puis Vatans a repris la victoire du Dakar. En 1988, Vatanen semblait également en passe de remporter la victoire finale. Mais vu le port, sa voiture a été volée. Parce qu'il a été retrouvé trop tard, Vatanen n'a plus été autorisé à se présenter au départ et a été disqualifié. "Sinon j'aurais gagné Paris-Dakar en 1988", a expliqué Vatanen.

Retour modeste en WRC

Ari Vatanen est revenu sur le circuit de compétition en 1987, et il a également participé à nouveau au circuit WRC. Pas avec Peugeot, mais avec la Ford Sierra et l'Escort RS Cosworth, avec Subaru et avec BMW. À partir de 1987, Vatanen jouera un rôle relativement modeste dans la discipline dans laquelle il devient champion du monde en 1981. Il s'arrête en 1998, mais revient au Rallye de Finlande une nouvelle fois en 2003 - avec la Peugeot 206 WRC - pour y terminer à la onzième place.

Liste d'honneurs impressionnante

Après sa carrière active, Ari Vatanen est resté actif dans divers rassemblements (historiques) et est devenu membre du Parlement européen. Aujourd'hui, le Finlandais travaille pour BMW et dirige un vignoble en France où il vit. Vatanen a remporté 10 victoires en rallye WRC, un titre mondial, 27 places sur le podium, quatre victoires sur le Dakar et pas moins de 49 victoires d'étape sur le Dakar. La moitié de l'étape 10 WRC remporte le Vatanen réalisé en 1984 et 1985, avec la Peugeot 205 T 16. «C'était une construction brillante, mais au final je garde les meilleurs souvenirs des Opels et des Ford avec lesquelles j'ai roulé jusqu'en 1984. Ils étaient comme de la cire dans mes mains. »C'est une déclaration qui caractérise les légendaires Vatans. Et en même temps moins surprenant qu'il n'y paraît. Parce que Vatanen était un grand pilote. Et vous ne comprenez jamais tout cela.

La longue interview d'Ari Vatanen est sur Auto Motor Klassiek 1-2020.

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