Historie

De Austin-Healey “Frogeye” Sprite is 60 jaren jong

By  | 

In 1958 bracht het illustere Austin-Healey een nieuw, betaalbaar sportwagentje op de markt. In de aanloop naar dat moment hadden Leonard Lord en Donald Healey regelmatig contact met elkaar en voorzagen een goede toekomst voor een kleine tweezitter. Hij kwam uiteindelijk tot stand, nadat de ontwerpers eerst twee prototypes construeerden. De Sprite- die onlangs in Leeuwarden werd gefêteerd tijdens CLASSICSNL- was geboren. Hij werd voor 669 pond aangeboden, en werd al snel geprezen vanwege zijn wendbaarheid. De sportauto met de markante voorzijde werd ook om een andere reden geliefd. Met name de eerste serie sprong dankzij de opstaande grote ronde koplampen nadrukkelijk in het oog.

Aanvankelijk wilde ontwerper Gerry Coker de Sprite voorzien van “Pop-Up” verlichting, maar vanwege kostentechnische- en cosmetische overwegingen werd daar vanaf gezien. Zo kreeg de auto -zonder dat het aanvankelijk zo was bedoeld- een eigen gezicht, én de legendarische bijnaam “ Frogeye ”. De markante carrosserie werd voorzien van bestaande BMC techniek. De stuurinrichting kwam voor rekening van de Morris Minor. De Austin A35 was donateur van de achteras en voorwielophanging en de transmissie en de viercilinder BMC A-series motor. Die krachtbron kende een cilinderinhoud van 948 cc. Dankzij de montage van 2 SU carburateurs steeg het vermogen van 34 DIN-PK naar 42 DIN-PK.

Zeldzaam voor een sportwagen: zelfdragende carrosserie

De nieuwe auto had een zelfdragende carrosserie, en dat was in 1958 zeldzaam voor een sportwagen. Sterker: de Sprite was de eerste in massa geproduceerde sportwagen met een dergelijke constructie. Het front kon in één geheel worden geopend. Aan de achterzijde werd overigens geen scharnierende klep gemonteerd. Bagage kon alleen geplaatst worden door achter de stoelen in de bagageruimte te schuiven: een eenvoudige oplossing. Het inzittendencompartiment kende een bijzondere instap, waarbij de deurtjes van binnenuit moesten worden geopend. Aan de buitenzijde waren namelijk geen deurklinken bevestigd.

Basale uitrusting, veel opties

De vering aan de voorzijde bestond uit spiraalveren met zogenaamde arm-schokbrekers. Aan de achterzijde kreeg de Sprite de starre achteras van de Austin A35. Kwart-elliptische bladveren en (opnieuw) arm-schokbrekers maakten de constructie aan de achterzijde compleet. De auto was standaard uitgerust met stalen velgen met ventilatiegaatjes en wieldoppen met het AH-logo. En wie spaak velgen wilde bestellen kon terecht bij de Donald Healey Motor Company. Die velgen leidden tot onder meer tot de inkorting van de achteras. Bij de dealer konden ook diverse extra’s worden besteld, waaronder een kachel (die was in die tijd nog niet standaard!), whitewalls, toerenteller of hardtop.  De uitrusting was af fabriek overigens eenvoudig, Austin Healey was er veel aan gelegen om het gewicht van de auto zo laag mogelijk te houden.

Dankbaar object voor sportieve aanpassing

Ook op het gebied van andere technische aanpassingen waren er mogelijkheden, zoals de montage van een krachtiger reminstallatie. De Sprite was –met zijn wendbaarheid, lage massa en techniek- een dankbaar object voor sportieve aanpassingen, en stond ook in competitieverband zijn mannetje. Hij was bijvoorbeeld graag geziene (en prijswinnende gast) in de Preston Hill Climbs, en nam ook deel aan wedstrijden als de Targa Florio, de Monte Carlo Rally en de Alpine Rally.

Kleine 50.000 stuks

De loopbaan van de Frogeye was tamelijk kort. Van 1958 tot in 1961 werden in totaal een kleine 50.000 Frogeyes geproduceerd in het Britse Abingdon. Een aantal daarvan werd naar Australië geëxporteerd als kit, en daar geassembleerd in Enfield. Vandaag de dag is de Frogeye Sprite in goede staat een prijzige klassieker, en wordt hij regelmatig in historische rally’s ingezet.

Sebring Sprite

Een aparte versie was de Austin-Healey Sebring Sprite. De Sebring Sprite had onder meer aangepaste carburatie, Girling schijfremmen, een aangepaste carrosserie en een dubbele plaatkoppeling, die was gekoppeld aan een close ratio versnellingsbak. De auto werd op 17 september 1960 door de FIA gehomologeerd voor deelname aan nationale en internationale wedstrijden. Na de homologatie was er ruimte voor het ontwerp van meerdere carrosserieën.De FIA-voorschriften maakten het gebruik van ‘speciale lichamen’ mogelijk en een klein aantal Sebring Sprites werd vervolgens uitgerust met een coupé-carrosserie in aluminiumlegering en glasvezel. John Sprinzel, die het British Rally Championship van 1959 won, was één van de betrokkenen. Hij vroeg het in race- en prototypes gespecialiseerde Williams & Pritchard een aantal koetsen te produceren. Ook andere constructeurs waren betrokken bij de carrosseriebouw van deze specifieke Sprite.

Eerbetoon in Leeuwarden

Enkele weken terug werd tijdens CLASSICSNL 2018 in Leeuwarden stilgestaan bij de 60e verjaardag van de uitermate sympathieke Sprite. De Austin-Healey Owners Club Holland en Carrosso uit Oldemarkt werkten in de aanloop naar de beurs intensief samen om een indrukwekkend eerbetoon aan de Sprite te geven. In die opzet slaagden zij buitengewoon goed. Bezoekers van CLASSICSNL werden bij de entree verwelkomd door drie fraaie Sprite varianten uit de eerste generatie. Via een blauwe loper (met jubileumlogo, móói!) werden de aanwezigen naar de stand van de Austin Healey Owners Club geleid, waar meerdere Frogeyes en Austin-Healey familieleden werden geëxposeerd.

Dinky Toys box

Niet alleen de aanwezige Sprite MKI exemplaren sprongen in het oog, ook de wijze waarop een fraaie “100” werd tentoongesteld was bijzonder. Bezoekers vonden deze terug op een speciaal gemaakte Dinky Toys box, die naar een schaal van 1 op 1 was vergroot. Prachtig.

Bekoorlijke club: AHOCN

Ook heel bekoorlijk: de gastvrije ontvangst door diverse leden van de Austin-Healey Owners Club Nederland en vader en zoon Visser van Carrosso. Zij wisten op een natuurlijke wijze de liefde voor het aaibare sportwagentje over te brengen én zorgden ervoor dat zij tot de smaakmakers van CLASSICSNL 2018 behoorden. De Frogeye toonde- samen met zijn familieleden- dat de organisatie van CLASSICSNL de juiste keuze had gemaakt om de 60-e verjaardag van de Sprite tot één van de hoofdthema’s te maken. En de wijze waarop Carrosso en de AHOCN het jubileum invulden paste uitstekend bij het imago van de Sprite Mk1: exclusief in alle bescheidenheid.

 

 

Leave a Reply

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *